New User Special Price Expires in

Let's log you in.

Sign in with Facebook


Don't have a StudySoup account? Create one here!


Create a StudySoup account

Be part of our community, it's free to join!

Sign up with Facebook


Create your account
By creating an account you agree to StudySoup's terms and conditions and privacy policy

Already have a StudySoup account? Login here

Case Study

Star Star Star Star Star
1 review
by: Aubriana Romero-Knell

Case Study SOC 331

Aubriana Romero-Knell
GPA 3.7

Preview These Notes for FREE

Get a free preview of these Notes, just enter your email below.

Unlock Preview
Unlock Preview

Preview these materials now for free

Why put in your email? Get access to more of this material and other relevant free materials for your school

View Preview

About this Document

Soc 331
Social Movements
Eric Turner
Study Guide
50 ?




Star Star Star Star Star
1 review
Star Star Star Star Star
"If Aubriana isn't already a tutor, they should be. Haven't had any of this stuff explained to me as clearly as this was. I appreciate the help!"
Carleton Mann

Popular in Social Movements

Popular in Sociology

This 11 page Study Guide was uploaded by Aubriana Romero-Knell on Monday January 11, 2016. The Study Guide belongs to SOC 331 at University of New Mexico taught by Eric Turner in Winter 2016. Since its upload, it has received 31 views. For similar materials see Social Movements in Sociology at University of New Mexico.


Reviews for Case Study

Star Star Star Star Star

If Aubriana isn't already a tutor, they should be. Haven't had any of this stuff explained to me as clearly as this was. I appreciate the help!

-Carleton Mann


Report this Material


What is Karma?


Karma is the currency of StudySoup.

You can buy or earn more Karma at anytime and redeem it for class notes, study guides, flashcards, and more!

Date Created: 01/11/16
Case Study: Strain or Breakdown Theory and the Civil Rights Movement in the United States In my case study, I chose to apply the theory of Strain or Breakdown to the Civil Rights  Movement in the United States, specifically between the years of 1954 to 1965. Outline of Movement The Civil Rights Movement in the United States in the 1950s and 1960s emerged from  centuries of African Americans being mistreated by not only their fellow Americans, but those in power who are made to protect them: the Justice System. Even when the Emancipation  Proclamation was enacted by President Abraham Lincoln on January 1, 1863, there were still  grave injustices against the African American Community being committed everyday, from  prejudice, to discrimination, to violent hate crimes. Even now, there are striking social injustices  that are fueled by racial biases and hatred. One of the very first steps in the Civil Rights movement was the overturning of Plessy v.  Ferguson (1896) by Brown v. Board of Education of Topeka, Kansas. This landmark case from  1954 ruled that the “separate but equal” doctrine put forth by Plessy v. Ferguson was inherently  unconstitutional. Desegregation of public schools was put into motion, which opened  opportunities to correct other injustices, like segregated buses. Enter Rosa Parks, who very  famously simply refused to give her seat to a white man on the bus. This simple act set the  Montgomery Bus Boycotts into motion in Alabama. It lasted over a year, but was well worth it.  Even though Brown v. Board of Education of Topeka, Kansas declared segregation of  public school unconstitutional, six years later in Little Rock, Arkansas, nine students were  blocked from entering their newly desegregated school. President Eisenhower dispatched the  National Guard to protect the students, who became known as The Little Rock Nine. The same  year, sit ins began across the South, making strides in the way of peaceful protesting, beginning  with Woolworth’s in Greensboro, North Carolina. Then, in 1961, the Freedom Rides began,  testing the new laws prohibiting segregation in interstate travel facilities. Many of the activists  were brutally attacked during these rides, however. Three years later, Dr. Martin Luther King Jr.  was jailed in Birmingham, Alabama during a protest against segregation and writes Letter from  Birmingham Jail. Later the same year, fire hoses and police dogs are unleashed on televised  protests in Birmingham, sparking sympathy worldwide. People come from all over to join the  movement and hear Dr. Martin Luther King Jr. deliver his I Have A Dream Speech at the  Lincoln Memorial.  th The next year was the year the 24  Amendment was added, which abolished the poll tax.  That summer also came to be known as Freedom Summer because of the mass effort to register  African American voters. Because of the efforts of the Civil Rights workers and the political  advantage of doing so, the Civil Rights Act was signed that year which prohibited discrimination of all kinds based on race, color, religion, or national origin and gave the federal government the  power to enforce desegregation. Another huge stride for the movement came in 1965 in Selma,  Alabama on what is known as Freedom Sunday. 50 marchers are hospitalized after tear gas,  whips, and clubs were used against them by police after they had attempted to cross Pettus  Bridge. The Voting Rights Act came 6 months later, making literacy tests, poll taxes, and other  requirements that were used to restrict African American voters illegal. EO 11246 enforces  affirmative action for the first time as well, attempting to level the playing field for those  minorities who have traditionally been discriminated against. While the Civil Rights movement marches on every day in America, what came from the  largest organized movement in American history to date is both political and symbolic. Legal  precedents were set and landmark legislation enacted from Brown v. Board of Education of  Topeka, Kansas to the Civil Rights Act, to Executive Orders, real legislative and political  consequences came from this social movement. We also gained great American leaders who had  a knack for beautiful, articulate speech. Dr. Martin Luther King Jr. stated in his I Have A Dream  Speech, which drew 200,000 people to the Lincoln memorial, an idea that continues to permeate  and influence social movements and the ideals of activists of today: In a sense, we've come to our nation's capital to cash a check. When the architects of our  republic wrote the magnificent words of the Constitution and the Declaration of  Independence, they were signing a promissory note to which every American was to fall  heir. This note was a promise that all men, yes, black men as well as white men, would be guaranteed the ‘unalienable Rights’ of ‘Life, Liberty and the pursuit of Happiness.’ It is  obvious today that America has defaulted on this promissory note, insofar as her citizens  of color are concerned. Instead of honoring this sacred obligation, America has given the  Negro people a bad check, a check which has come back marked ‘insufficient funds.’ We also heard the wisdom of Malcom X in regard to the Civil Rights Movement in the  United States: “I for one believe that if you give people a thorough understanding of what  confronts them and the basic causes that produce it, they’ll create their own program, and when  the people create a program, you get action,” but also on nonviolence: “Concerning nonviolence, it is criminal to teach a man not to defend himself when he is the constant victim of brutal  attacks.” Often, methods of attaining the justice desired are as varied as the community seeking  to right those wrongs and we don’t see that any more clearly than when Dr. Martin Luther King  Jr. and Malcom X are put side by side and compared. Not only did the Civil Rights Movement open doors for African Americans, but the ideas  that blossomed from the Civil Rights movement also paved the way for other groups to make  their voices heard by society and by the courts and by those who enact our laws and also those  who enforce them. Social movements like that of the LGBTQ community and Women’s rights  take inspiration from Dr. Martin Luther King Jr.  and those who worked so tirelessly to attain  their goals, right the wrongs done to them and their peers, and get the justice and equal rights  they deserve to this day. Civil Rights attorneys use the legal precedents of cases like that of Ricci v. DeStefano (2009), a case dealing with discrimination in the workplace. Even in schools today,  the Civil Rights Movement, sit ins, Dr. Martin Luther King Jr., and Rosa Parks are some of the  first things and people that we learn about, making this one of the most widely known social  movements in America. Outline of Theory Strain or Breakdown Theory describes social movements that are not spontaneous  collective movements (like some riots) that are outside social norms. It emphasises the idea that  complaints tend to lead to spontaneous emotional reactions by isolated constituents and then that  emotional reaction tends to lead to irrational and violent action. Under this theory, movements  provide a release for strain that has built up in a community, society, or group. To be perfectly  clear, social movements are created from civil unrest in a society accompanied by new norms  surfacing. This theory was popular in the 1950s and 1960s and has arguably lost some merit  because it is incredibly psychologically driven.  While studying this theory, we read multiple scholarly journals, including one written by  James A. Geschwender and one written by Bert Useem. The Geschwender article outlines the  five hypotheses that represent different facets of contemporary assumptions about social  movements, taking special interest in those based around strain. The first hypothesis that he  explores in this journal is the Vulgar Marxist hypothesis, which states that the rebellion is a  result of worsening conditions of life. In the context of the Civil Rights Movement in the United  States, which is what Geschwender writes about, the negative relationship between the uprising  and conditions of African Americans is what showcases this hypothesis. The second hypothesis  has to do with rising expectations, meaning that rebellions are the result of improving conditions. This hypothesis relates to the United States Civil Rights Movement because this assumes that  there is a positive relationship between the uprising and the conditions of African Americans.  The third hypothesis is called Sophisticated Marxist, which says that a rebellion arises from  relative deprivation. In the context of the Civil Rights Movement in the United States, the gap  between the wellness of African Americans and whites widened. The fourth hypothesis is the  Rise and Drop hypothesis, which assumes that rebellions come from a reversal of past progress  like an economic slump after a boom, as was the case in Germany before and during the Nazi  regime. This relates to the Civil Rights Movement in the United States because there was an  expected positive relationship between uprising and worsening conditions of African Americans. The fifth and final hypothesis is the idea of status inconsistency, which states that a rebellion is a  result of an increase in status inconsistency, which is just the opposite of Sophisticated Marx:  positive relationship between uprising and increasing conditions of African Americans expected.  Geschwender’s findings gave a level of validity to three of the five and did not find sufficient  evidence to confirm two of the five. The rising expectations hypothesis, the sophisticated  Marxist hypothesis, and the status inconsistency hypothesis were validated because there is data  to show improvements in the conditions of African Americans, while the Vulgar Marxist  hypothesis and the rise and drop hypothesis could not be backed up by because there was no data to show that African Americans suffered from worsening conditions. This led Geschwender to  his conclusion that the improving well­being of African Americans is dependent on there being a status difference, rising expectations, and increasing inequality. In Geschwender’s own words,  “Changes in objective conditions cause feelings of relative deprivation, which, in turn, produce a tendency toward protest and rebellion.” The Bert Useem piece (which is much more recent than the Geschwender piece, having  been published over twenty years post hence), says that the breakdown approach, though not  100% reliable and accurate in this day and age, may have some validity when it comes to some  cases of collective behavior. He uses the riots in The Santa Fe State Penitentiary as an example  to prove this idea. In the Santa Fe Prison riots, overpopulation of each individual cell led to  fearful guards, which led to a frequent disregard for the rules, which was dangerous to both  prisoners and guards. There was a “snitch system” put in place by the guards which pit the  prisoners against each other. The final straw in the strain on the prisoners of the prison was the  renovation of a cell block housing several very dangerous prisoners. They decided that, if their  door wasn’t locked when headcount was finished, they would take over. The guards neglected  their duty which wasn’t uncommon, and the prisoners stuck to their plan fervently. In his piece,  Useem details how the breakdown of rules, regulations, and prison policy, coupled with bad  living conditions, led to the prison riots. I only detail this infamous riot so meticulously because  it so clearly represents strain theory. In it, one can see the effects that overcrowding, changes in  leadership, removal of social programs, and how loss of trust between guard and ward wore on  those involved. There was so much pressure and fear on the guards and so much tension and  uncertainty and unfair ness put on the prisoners that it was only a matter of time before there was a violent eruption of pent up anger: ‘Breakdown’ theorists postulate that collective action results from social disorganization  and increased levels of discontent. Data on the 1980 New Mexico prison riot provide  support for certain aspects of this model. From 1970 to 1975, the State Penitentiary  provided inmates with employment opportunities and recreational programs. These  integrating activities were sharply curtailed after 1975. As a consequence, inmates  experienced strong feelings of deprivation, and inter­inmate violence increased. The 1980 riot reflected the disintegration of the previous five years. No one element was in control  of the riot, and the level of brutality surpassed that of any other U.S. prison riot. (Useem) Again, complaints tend to produce spontaneous emotional reactions by isolated constituents and  then that emotional reaction can produce irrational and violent action. It typically depends on the  circumstances whether or not a collective action can be considered a social movement; the Santa  Fe Prison Riots certainly fit the criteria to be a social movement, and one that can be understood  using strain or breakdown theory. Discussion Strain theory relies heavily on the psychology and emotions of those who are involved in  the movement. It bases the entire idea of the social movement on the idea that complaints lead to  emotional reactions by those who feel cut off or mistreated by society, then those emotions lead  to actions, which can be violent in nature. The Civil Rights Movement in the United States of  America certainly has every aspect of the things that make strain theory applicable to a social  movement, including the fact that it tends to give way to violent actions.  Because of the way that African Americans had been caricatured by people for  entertainment, categorized as devious or criminal, and chastised simply for the color of their skin for centuries, it is not unfair to assume that there were many emotions running through the minds of people who had been treated unfairly for their pigment. It is not unfair to assume that entire  communities were enraged when young men were essentially lynched for allegedly whistling at a woman who was not of his race. It is not unfair to assume that, when people saw the opportunity  to get back at their oppressors, they would take it because the person they were attacking  represented someone who hurt them or their family in the past. Tensions were running high,  especially in the Southern United States, a highly racialized part of the United States.  Geschwender states that  Nonwhites are found to be improving their position in terms of level of education, type of occupation, and amount of income. They are found to be improving their position relative to whites in level of education while holding middle status occupations but not upper  status occupations. They are falling further behind whites in income. It seems likely that  the proportion of status inconsistencies among Negros is increasing. (Geschwender 248) With these growing inconsistencies and apparent unfairness of socioeconomic status, it is only reasonable for those treated unjustly to push back anyway they know how. However,  without the means and the knowledge to accomplish your goals, they are just pipe dreams. When the complaints of injustice (lack of due process, segregation, hate crimes,  disenfranchisement, etc.) go unheard by an individual member of the African American  community, there is no option but to react heavily in droves all across the nation. The injustices  that went unspoken for were suddenly making newspaper headlines and were mentioned on the  nightly news. Those who felt isolated by society had to make themselves heard and could only  do that by grabbing the attention of an American audience with huge numbers, tugging at  heartstrings, and recruiting people that could help, in this case, white people especially. When  Dr. Martin Luther King Jr. specifically called to clergy to come help in the movement, they came in droves because Dr. King had drawn them in by creating a sense of moral and spiritual  obligation. He put pressure on those not involved so that they might understand the pressure and  strain that led to the movement in the first place. The movement became significantly more  successful (unfortunately so) when white men and women died because it became a more  tangible issue to white America. They began to sympathize with African Americans who had lost their lives or the lives of their loved ones in this systematic, government endorsed, racial  prejudice. Those orchestrating the movement knew that, when white Americans got involved,  there would be a level of attention given to the movement that they hadn’t seen before. It could  no longer be an issue to ignore and push to the bottom of the new cycle when white pastors and  Reverends were being beaten up in the streets. By including other races, it stopped being an  African American Problem and became an American Problem. While many of the actions taken by those fighting for equality during the Civil Rights  Movement in America were steadily non­violent, there were instances of understandable anger  from the oppressed. History tends to give us two men from this movement, one who never  condoned violent acts under any circumstances, and one who saw violence as a necessary way to fight those who are violent towards you. Obviously, these two men are none other than Dr. Martin Luther King Jr. and Malcom X. While both were fighting the same fight against unjust legal processes and hate crimes, Dr.  Martin Luther King believe that “hate cannot drive out hate, only love can do that,” while  Malcom X believed that  “When a person places the proper value on freedom, there is nothing under the  sun that he will not do to acquire that freedom. Whenever you hear a man saying he  wants freedom, but in the next breath he is going to tell you what he won’t do to get it, or  what he doesn’t believe in doing in order to get it, he doesn’t believe in freedom. A man  who believes in freedom will do anything under the sun to acquire . . . or preserve his  freedom.” Strain effects people differently, even when it’s the same kind of strain but each  individual person who feels the strain has the ability to choose whether or not they want to  participate in the movement, their method of change, and their level of participation. Despite the  strain that people will feel, they still have their free will. Hopefully people choose the path that  Dr. King paved with brick of political savvy, cement of beautiful rhetoric, and walked down  preaching a worthwhile message of positive change. Bibliography Brunner, Borgna, and Eliss Haney. "Civil Rights Timeline." Infoplease. Infoplease. Web. 4 Jan.  2016. Geschwender, J. A. "Social Structure and the Negro Revolt: An Examination of Some  Hypotheses." Social Forces (1964): 248­56. Web. 4 Jan. 2016.w "Martin Luther King I Have a Dream Speech ­ American Rhetoric." Martin Luther King I Have  a Dream Speech ­ American Rhetoric. Web. 5 Jan. 2016. Useem, Bert. "Disorganization and the New Mexico Prison Riot of 1980." American  Sociological Review 50.5 (1985): 677­88. American Sociological Review. Web. 4 Jan.  2016.


Buy Material

Are you sure you want to buy this material for

50 Karma

Buy Material

BOOM! Enjoy Your Free Notes!

We've added these Notes to your profile, click here to view them now.


You're already Subscribed!

Looks like you've already subscribed to StudySoup, you won't need to purchase another subscription to get this material. To access this material simply click 'View Full Document'

Why people love StudySoup

Steve Martinelli UC Los Angeles

"There's no way I would have passed my Organic Chemistry class this semester without the notes and study guides I got from StudySoup."

Kyle Maynard Purdue

"When you're taking detailed notes and trying to help everyone else out in the class, it really helps you learn and understand the I made $280 on my first study guide!"

Jim McGreen Ohio University

"Knowing I can count on the Elite Notetaker in my class allows me to focus on what the professor is saying instead of just scribbling notes the whole time and falling behind."

Parker Thompson 500 Startups

"It's a great way for students to improve their educational experience and it seemed like a product that everybody wants, so all the people participating are winning."

Become an Elite Notetaker and start selling your notes online!

Refund Policy


All subscriptions to StudySoup are paid in full at the time of subscribing. To change your credit card information or to cancel your subscription, go to "Edit Settings". All credit card information will be available there. If you should decide to cancel your subscription, it will continue to be valid until the next payment period, as all payments for the current period were made in advance. For special circumstances, please email


StudySoup has more than 1 million course-specific study resources to help students study smarter. If you’re having trouble finding what you’re looking for, our customer support team can help you find what you need! Feel free to contact them here:

Recurring Subscriptions: If you have canceled your recurring subscription on the day of renewal and have not downloaded any documents, you may request a refund by submitting an email to

Satisfaction Guarantee: If you’re not satisfied with your subscription, you can contact us for further help. Contact must be made within 3 business days of your subscription purchase and your refund request will be subject for review.

Please Note: Refunds can never be provided more than 30 days after the initial purchase date regardless of your activity on the site.