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GSU / Political Science / POLS 1101 / What factors influence public opinion?

What factors influence public opinion?

What factors influence public opinion?


POLS 1101: Intro to American Government

what factors influence public opinion?

Spring 2016

Study Guide for Unit 2 Exam 

Understanding American Democracy

Key Concepts:

Make sure to know and understand the three general ways and ten  specific ways that Americans citizens are legally and institutionally  enabled to exert control over government.  

The three general ways:

1. Helping to elect who serves in the government

2. working outside the normal democratic process in order to improve it

3. seeking to influence the behavior of those serving in the  governmentWe also discuss several other topics like Differentiate variable costing and absorption costing.

The ten specific ways:

1. Working for and/ or donating money to a political party 2. openly advocating for a candidate running for elected office (and  perhaps thereby persuading others to vote for that candidate) 3. voting in free elections

How does group identity influence a person’s political opinions?

4. working for and or donating money to a candidate’s campaign 5. running for public office

6. suing government in court

7. directly voicing views and needs to government officials 8. donating money to an interest group that engages in lobbying 9. starting an interest group that seeks to influence the behavior of  government official

10. you can serve on a jury

11. engage in activities outside the normal democratic process to  create changes to the normal democratic process itself

Make sure to know and understand the advantages democratic governments have over non­democratic / authoritarian  governments.

1. Democracies are more likely than authoritarian governments to do  good things for the people Don't forget about the age old question of What is binary search algorithm?

2. stable democratic governments are more likely than  authoritarian governments to promote the education and  physical health of citizens

How political values are shaped?

3. stable democratic governments are more likely than  authoritarian governments to intervene to prevent or relatively  quickly address famines

4. people who live in democracies are on average happier than  those who live under authoritarian governments


∙ Authoritarian Government (or Nondemocratic Government)­ The  label used in this textbook for referring to all nondemocratic 

governments—that is, governments that are in no meaningful  sense by the people because the people do not have the legal  rights and freedoms necessary for exercising ongoing  Don't forget about the age old question of Define manifest destiny.
Don't forget about the age old question of The immigration act of 1924 is also known as?

significant control over government.

∙ Civil Disobedience­ protesting, demonstrating, producing  political art and music, boycotting, writing books, producing 

documentaries, and engaging in sit­ins

∙ Democracy (or Democratic Government)­ Form of government  that is by the people in the sense that the people, understood as all adult citizens, are enabled to exercise ongoing significant  control over the government by exercising legal rights and  Don't forget about the age old question of What are the 3 ways concerns over slavery shaped the u.s. constitution in 1787 ?

freedoms designed to give them that control.

∙ Free Elections­ Elections in which (1) more than one candidate  runs for office, (2) the candidates present real alternatives by  promising to promote different public policies (or stand for  different values or principles) if elected, (3) no adult citizen is  unjustly denied the right to vote, (4) all who have the right to 

vote have reasonable opportunity to exercise that right, and (5) everyone’s vote is counted.

Chapter 5: Public Opinion 

Key Concepts: 

∙ Understand and discuss the concept of public opinion.  Public opinion matters for three reasons: (1) citizens’ political 

actions are driven by their opinions, (2) public opinion helps  explain the behavior of candidates, political parties, and other  political actors; politicians look to public opinion to determine  what citizens want them to do, (3) public opinion can also shed  Don't forget about the age old question of Define reaction rate.

light on the reasons for specific policy outcomes.

∙ What factors influence public opinion? 

Political knowledge and political values. Political values are  based on views about the purpose and scope of government.  Political knowledge is limited among the general public. 

Politically knowledgeable—including a hefty investment of  time, energy, and resources—ability to carry on a political 

conversation or cast an informed vote.

∙ Know how political values are shaped. 

Political values are shaped by the process of political  socialization. Political socialization influences your political  opinion. Political socialization can consist of family, religion,  schooling, friends, coworkers, and members of his or her 


∙ How does group identity influence a person’s political opinions?

People learn about politics from the people around them. People  may rely on others who “look like” them as a source of opinions.  Candidates and political consultants often formulate their  campaign strategies in terms of groups.

∙ Discuss how the public influences the government and why the 

government would/should listen to public opinion.

1. In a representative democracy, national  leaders represent the will of the people.

2. Provides accurate and timely information on  

the people’s preferences for public policy. 3.When leaders do not reflect public opinion in  

the decisions they make, it leads to lower  

levels of trust in government.

4. The political system permits leaders to ignore  

public opinion and skirt accountability.

5. Changes in technology have open up new  avenues for informing the decision making of  elected officials and holding them accountable

for those decisions.

∙ How is public opinion measured? When can polls be trusted? Public opinion is measured through opinion polls. For public 

opinion polls to be trusted, they must be conducted in a  scientific manner and carefully worded to capture valid and 

reliable results.

∙ Discuss the concept of sampling. What is random sampling? Surveys are composed of random samples, small subsets of the 

population being studied, in which every member of the  population has an equal chance of being studied. Because 

samples of populations are surveyed rather than every  member, the survey results may not be completely accurate.


∙ Public Opinion ­ the population’s collective attitudes and beliefs

about politics and government

∙ Primacy Principle­ what is learned first tends to leave a strong  and lasting impression that remains with a person throughout 


∙ Gender Gap­ a term that refers to the regular patterns by which women are more likely to support Democratic candidates.  Women tend to be significantly less conservative than men and  are more likely to support spending on social services and to 

oppose higher levels of military spending.

∙ Straw Poll­ an informal poll that does not employ scientific 

methods like random sampling

∙ Party Identification ­ Children are likely to identify with the  same political party as their parents

∙ Political Ideology ­ A coherent set of beliefs about the role of  government. How broad should government’s reach be? For  what services should the government be responsible? What are the rights and duties of citizens, and what are the duties of the 


∙ Random sampling­ a method of selecting survey participants in  which each member of the population has an equal chance of 

being selected

∙ Sample – relatively small proportion of people who are 

chosen in a survey so as to be representative of the whole ∙

∙ Honeymoon Period­ the first several months of a new  presidential administration, during which the newly elected 

president generally faces little public criticism

∙ Margin of error­ a statistic related to the sample size of a survey  that suggests the numerical degree to which the survey results  may or may not reflect the opinions of the broader public.

∙ Political socialization ­ family, religion, and schooling, an  individual’s political socialization can be influenced by friends,

coworkers, and members of his or her community ∙ Rally­Around­the­Flag effect­ the increased popular support 

given to the president in times of crisis.

∙ Chapter 6: The Media 

∙ Key Concepts: 

∙ Explain the relationship between the media, the public, and the 


∙ The media help citizens to hold their government accountable  for political decisions and lead individuals to change their  attitudes about public policy. Media serves the public by  providing information that both educates audiences on  political affairs and oversees the everyday workings of 


∙ Identify the role that media plays in informing the public about 

politics and government.

∙ The issues the media choose to present and the way they 

present them do affect how people think about politics. ∙ Compare and contrast the different types of media and how they 

affect public opinion and knowledge 

∙ Television: Broadcasts range from simple, fact­based reporting as on NBC, CBS, and ABC to radical, one­sided, and 

humorous as on The O’Reilly Factor, The Daily Show with John

Stewart, and The Colbert Report.

∙ Radio: Programs are often centered on a single, strongly  opinionated individual who fields questions and comments  from listeners and offers his or her own insights. The majority 

of politically based radio programs are conservatively oriented. ∙ Internet: Offers every kind of previously mentioned media, 

though usually in limited fashion. There are many blogs that  report on politics, but they tend to rely on information  collected by outside sources, rather than doing their own  reporting. The Internet also provides a forum for the average  citizen with a connection to voice his or her opinion for the 

world to hear.

∙ Discuss trends in media viewer and readership 

∙ Viewership of network news has steadily declined since the  advent of cable television. Newspaper circulation and  readership are on the decline.

∙ Discuss the business model of the media and how it affects what is 

consumed by the public

∙ Media operates on market­driven journalism. Therefore, story  coverage is driven by audience appeal rather than by 

educational, social, or political value.

∙ Discuss the different mechanisms and laws that regulate the media  ∙ Media are compelled to increase the entertainment value of 

their content in order to attract audiences and increase  advertising revenues. Market­ driven journalism. Soft news or  infotainment. If a market is dominated by a single media  provider, then the information available to the public is limited to that offered by the provider. The FCC regulates broadcast 

media (radio, TV, telephone, cable) enforcing federal laws. ∙ Know how the media in the U.S. differs from the media in other 


∙ In most other democracies, government organizations are  involved to some extent in the ownership and operation of  broadcast news sources. Although publicly owned broadcast 

sources in these countries are generally free from political  interference, they are usually required by law to provide basic  levels of public affairs coverage. In the system of commercial  ownership in the U.S., media outlets are free to cover whatever 

they choose.

∙ Compare and contrast the concepts of agenda setting, priming and  framing (and give examples of each).

∙ Agenda setting ­ the process of getting issues on the political  agenda, or those issues to which the public and decision­makers  are paying attention and on which there is active political debate.

∙ Example: The media attention devoted to the efforts by  President Obama and Democrats in Congress to reform the  nation’s health care system. In September of 2009, newspaper  coverage of health care policy peaked. In the same month,  concern about health care also peaked, with 26 percent of  Americans saying that the issue was the most important problem 

facing the country. As newspaper coverage declined, so did the  public perception that health care was the most important  problem facing the country.

∙ Priming ­ the process by which the media influence the way  people think about an issue or event. Through its presentation of  information, the media shape how people consider issues and  events and interpret related information.

∙ Example: In the months leading up to the 2004 presidential  election, news outlets focused a great deal of coverage on the Iraq  War, priming voters to think about which presidential candidate  would be best able to handle national security issues.

∙ Framing ­ the process by which media encourages viewers to  interpret journalistic stories in a particular way. Media can  frame stories for the public using selective presentation of facts or specific descriptive language. 

∙ Example: The day after the White House Health Care Summit  in February of 2010, two different media outlets posted the  following headlines:

∙ “Ready to go it alone, Dems push on health care”24 ∙ —MSNBC, February 26, 2010

∙ “In Gamble, Obama and Dems Prepare to Ram Health  Care Through”

∙ —Fox News, February 26, 2010

∙ Though logically similar, the terms “ram” and “push” evoke  different interpretations of the Democratic plan to move forward  with the proposed reforms.

∙ Know the concepts of Yellow Journalism and Muckraking, and 

know the difference between them.

∙ Muckraking­ journalism focused on exposing corruption in  government or industry. 

∙ Example: The Progressives utilized the print media in the late  19th and early 20th centuries to expose government corruption

and promote political and social reform

∙ Yellow Journalism­ a style of reporting in which journalists  exaggerate or even fabricate news stories to increase 


∙  Example: New York newspapers helped to provoke the  Spanish­American War by publishing articles falsely charging 

that the Spanish had destroyed the U.S.S. Maine.  ∙ Know how Watergate affected the way the media covers issues ∙ The Watergate scandal caused a fundamental change in the 

relationship between the president and the press, with the  media adopting a much more aggressive and critical posture  toward government. Increasingly, the press came to view its  role as providing not just neutral coverage but adversarial 


∙ How does persuasion occur?

∙ This persuasion can indirectly result from agenda setting,  priming, and framing, but it can also directly result from  persuasion. Three factors determine the likelihood of  persuasion: source characteristics, message characteristics,  and audience characteristics. In other words, persuasion  depends on who says what to whom.

∙ Vocabulary: 

∙ Television Media­ Leading source of news for U.S. public. ∙ Televised speeches and news conferences 

give President ability to communicate directly 

with public.

∙ Televised candidate debates important, 

especially in presidential rage

∙ Radio Media­  Led to immediate reporting of news ∙ Allowed President to speak directly to 


∙ Franklin Roosevelt successfully used 

radio to influence public opinion in "Fireside 


∙ Continues as important news delivery 


∙ Print Media ­ newspapers and magazines 

∙ Newspapers started in colonial times and 

reached peak influence in early 20th century; in 

decline since 1950s.

∙ Magazines devoted to public affairs started in  mid 19th century, attracted mass readership in 20th 

century, but also now in decline.

∙ New Media­ sources of political information that are not a part  of traditional print or broadcast media. Primarily found in  digital sources like the Internet, new media are characterized  by their interactivity, or the consumer’s role in defining and  shaping the information

∙ Infotainment­ also called soft news, infotainment combines  information and entertainment. This form of media  emphasizes stories that are entertaining even if they are 

lacking in seriousness, significance, or timeliness.

∙ FCC ­ Regulates broadcast media (radio, TV, telephone, cable)

enforcing federal laws.

∙ Independent regulatory agency insulated from 

direct control by President or Congress.

∙ Market­Driven Journalism­ a market in which private ownership of media encourages journalistic practices driven by increasing advertising revenue, circulation, and profit margins. This type  of market leads to story coverage driven by audience appeal 

rather than by educational, social, or political value ∙ Muckraking­ journalism focused on exposing corruption in 

government or industry. Muckraking was prevalent in the U.S. from the 1890s to the 1930s and influenced many legislative  reforms of the period.

∙ Yellow Journalism­ a style of reporting in which journalists  exaggerate or even fabricate news stories to increase  circulation. This sensationalistic mode of journalism was 

prevalent in the U.S. at the turn of the 19th century. ∙ Agenda Setting­ the process of getting issues on the political 

agenda, or those issues to which the public and decision makers are paying attention and on which there is active 

political debate.

∙ Priming­ the process by which the media influence the way  people think about an issue or event. Through its presentation  of information, the media shape how people consider issues 

and events and interpret related information.

∙ Framing­ the process by which media encourages viewers to  interpret journalistic stories in a particular way. Media can  frame stories for the public using selective presentation of facts

or specific descriptive language.

∙ Persuasion­ source characteristics, message   

∙ characteristics, and audience characteristics

∙ lead individuals to change their attitudes about public policy

∙ Chapter 7: Voting and Political Participation 

∙ Key Concepts: 

∙ Define political participation and give examples of different kinds. 

Which kinds of participation are most common and why? ∙ Political participation simply refers to any kind of action that 

is aimed at changing or supporting government policy or  officials. Conventional participation refers to common actions,  considered culturally acceptable at a given time in history, that

communicate preferences through established institutions.  modern forms of conventional participation include contacting  elected officials, working on election campaigns, voting,  associating with political parties or interest groups, and signing petitions. Unconventional participation refers to actions that  are less common, take place outside of established institutions,  and/or challenge cultural norms. Such actions can include  participation in demonstrations, protests, strikes, boycotts, sit

ins, or terrorist activities aimed at sending a political message. ∙ Identify why political participation matter and identify the key role

that individuals play in the government 

∙ Political participation, whether conventional or  unconventional, plays an important role in a democracy  because it allows citizens to communicate their will to public  officials. Forms of political participation also provide channels  of expression for those seeking to influence government.

∙ When are people most likely to vote or participate in politics? 


∙ People with more education, higher incomes, and white­collar  jobs are more likely to participate politically than people of a 

lower socioeconomic status.

∙ Be able to identify other factors that affect the likelihood of voting 

and for whom someone will vote.

∙ A combination of specific forces—partisan loyalty, policy  issues, candidate characteristics, and economic conditions—

can help explain the vote choices that Americans make. ∙ What trends do we observe concerning voter turnout? ∙ The first is that voter turnout has generally declined since the 

1960s. The second is that voter turnout in the U.S. remains 

lower than in other industrialized countries.

∙ How does the U.S.’s voter turnout compare to that of other 

industrialized nations?

∙ Voter turnout in the United States is lower than in a number of other countries with regular elections.

∙ Vocabulary: 

∙ Conventional Participation ­ culturally acceptable political  activity that communicates preferences through established 


∙ Unconventional Participation­ political activity that takes place  outside of established institutions and challenges cultural 


∙ Prospective Voting­ voter behavior that evaluates candidates 

based on forecasts of their future political behavior. ∙ Retrospective Voting­ voter behavior that evaluates candidates 

based on their experience or past performance.  

∙ Socioeconomic Status­ the combination of education,  occupation, and income that can be used to gauge one’s 

position in society.

∙ Balancing the ticket­ the practice of presidential nominees  selecting a running mate who broadens the public appeal of the


∙ Social capital­ the degree of civic connectedness within a 

political community.

∙ Franchise­ the right to vote

∙ Chapter 8: Political Parties 

∙ Key Concepts: 

∙ Identify and define what a political party is and how they influence


∙ A political party consists of three separate components: the  party organization, the party in government, and the party in  the electorate. Parties help to informally structure elections by 

running candidates for office under specific party labels. ∙ What three components make up a political party? Explain each 


∙ A political party consists of three separate components: the  party organization, the party in government, and the party in 

the electorate.

∙ Which parties are dominant in the United States? What are the  origins of our current parties? How and why have parties in the  United States changed over time? (Be specific about each 


∙ The U.S. political system has been dominated by the  Republican and Democratic parties. When the House voted in  favor of Adams, Jackson turned his attention to the formation  of a new party focused on the expansion of political  participation, expansion of the nation’s territory, and  opposition to government economic regulation In 1828,  Jackson was elected president under the banner of the newly  formed Democratic Party. The old Democratic­Republicans  who did not favor Jackson or his laissez­faire economic policies soon formed the Whig Party.

∙ Explain the advantages and disadvantages of a two party system  (chart in your book) 

∙ The Advantages and Disadvantages of the  American Two­Party System

∙ Advantages ∙ Disadvantages 

Fosters stability

Reflects median of public opinion Checks and balances political power Guarantees a legislative majority Simplifies vote choice

Ensures a clear winner

Promotes accountability

Offers few new ideas

Tends to be slow to change Engenders little difference in party ∙ platforms

Limits access to minor parties Restricts vote choice

Discourages coalition building Leads to polarized and adversarial ∙  politics

∙ Know how and why third parties function in political systems such

as the one we have in the United States.

∙ Third parties may introduce important issues and pressure the

system for needed reform.

∙ What is polarization? Has it been increasing or decreasing in recent

years according to your textbook?

∙ Political polarization refers to cases in which an individual's  stance on a given issue, policy, or person is more likely to be 

strictly defined by their identification with a particular  political party or ideology. The two parties have become  increasingly polarized since the 1950s, with fewer Republicans 

and Democrats taking moderate positions.

∙ How has party identification changed since the 1950s among 


∙ More people are independent instead of identifying with the  Democratic or Republican party. The decline in American  party identification indicates that the power of parties in the 

electorate has diminished over time.

∙ What are critical elections?

∙ A critical election is one in which groups of voters change their 

loyalty from one party to another.

∙ Know the differences between a referendum, an initiative, and a 


∙ Initiative­ a means by which voters consider measures to  change local ordinances, state statutes, or constitutions.

∙ Referendum­ a means for citizens to participate in  policymaking by voting directly on a variety of measures, 

including initiatives or recalls.

∙ Recall­ a means for voters to remove an elected official before  the expiration of the officeholder’s term

∙ Know how parties are organized. Are they centralized or 


∙ The party organization refers to a set of structures at the  national, state, and local levels. n this organizational system,  power is centralized under a national committee; the two  largest such organizations are the Democratic National  Committee (DNC) and the Republican National Committee 


∙ How did the founding fathers feel about political parties? What 

does the Constitution say about them?

∙ The Federalists believed that the survival of the young nation  required a stronger central government. The anti­Federalists 

feared that a strong central government would threaten  individual rights and state sovereignty. The entire Constitution was written to structure a government independent of political  parties.

∙ Key Terms: 

∙ Open Primary­ A primary in which voters can vote for the 

candidates of either the Democratic or the Republican party ∙ Closed Primary­ A primary election in which voters must first 

declare to which party they belong

∙ Political Parties­ an organized coalition of interests that seeks to influence government and policy by getting members elected to public office and by coordinating the actions of elected 


∙ Party Platform­ the document or statement developed by a  political party to include its official positions on issues of public concern.

∙ Party organization­ national office, staff, rules, bylaws, budget,  includes state and local headquarters, keep the party running 

between elections

∙ Duverger’s Law­ the principle by which political systems with  single­member plurality districts are likely to have a two­party


∙ Political machine­ a party organization at the state or local level that sought political influence by offering rewards, in the form  of government jobs and services, to sympathetic voters and 

party workers.

∙ Initiative­ a means by which voters consider measures to 

change local ordinances, state statutes, or constitutions. ∙ Referendum­ a means for citizens to participate in 

policymaking by voting directly on a variety of measures, 

including initiatives or recalls.

∙ Recall­ a means for voters to remove an elected official before  the expiration of the officeholder’s term.


∙ Chapter 9: Interest Groups 

∙ Key Concepts: 

∙ What is an interest group, and how does it differ from a party? ∙ Interest groups are organizations of people seeking to influence

government and public policy. Unlike the two major political  parties, interest groups in the U.S. are relatively small and  typically organized around a discrete set of issues. While  parties structure the institutions of government, such as the  committee system in Congress, interest groups petition  government as outsiders. While parties structure the electoral  system through candidate recruitment, control over the  nomination process, and influence over the rules of the  electoral game, interest groups work at the grassroots level to 

educate voters, raise money, and increase awareness. ∙ Know how interest groups are formed and maintained.  ∙ What is the “free rider” problem? How does it apply to interest 

groups and what can they do to overcome this obstacle?

∙ What is the function of a lobbyist?

∙ Whom do interest groups represent? Be sure to know what factors  cause a person or an entity’s interests to be more or less 

represented by an interest group. 

∙ Be able to discuss the different types of interest groups and their 

roles in government 

∙ Discuss the function of the Iron Triangle and the role interest 

groups play in it 

∙ Be able to explain how interest groups influence government. Be 

specific and be sure to include each branch of government. ∙ Be able to compare and contrast the advantages and disadvantages 

of interest groups and their effect on government 

∙ Know the difference between pluralist and elitist theories of  interest groups.

∙ Key Terms 

∙ Interest Groups­ Any group that seeks to influence public policy ∙ Grassroots advocacy­ the act of asking the general public to 

contact legislators and government officials concerning the  issue at hand

∙ Direct Lobbying­ direct interaction with public officials for the 

purpose of influencing policy decisions

∙ Lobbyists­ provide current and meaningful information to 

government officials

∙ Private interests­ those interests that benefit individuals or select

groups without benefiting the whole

∙ Public interests­ those interests that benefit the whole as 

opposed to benefiting a select group of private interests ∙ Lobbying­ political activity that aims to influence government 

policymaking. Those who engage in lobbying are known as 


∙ Amicus Curiae briefs­ a type of brief filed by a “friend of the  court,” or someone who is not directly involved in the case at  hand. Interest groups often file this type of brief to provide  information to the Court to assist in its decision­making 


∙ Political Action Committee­  organizations established by  individuals or private groups with the aim of raising money to 

contribute to candidates for elective office. PACs are regulated  by the Federal Election Commission

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